Cultura

La empresa de interfaz cerebro-máquina Blackrock Neurotech obtiene una financiación de 10 millones de dólares

El destacado capitalista de riesgo Peter Thiel anunció hoy que ha invertido en una empresa que rivaliza con Neuralink Corp. de Elon Musk en el espacio emergente de tecnología de interfaz cerebro-máquina.

El cofundador de Palantir Technologies Inc., quien también fue uno de los primeros patrocinadores de Facebook Inc. y fundó PayPal Inc. con Musk en 1998, respalda a una empresa llamada Blackrock Neurotech en una ronda de financiación de 10 millones de dólares.

Re.Mind Capital de Christian Angermayer lideró la ronda, con la participación de Thiel, el empresario alemán Tim Sievers y el University Venture Fund II de Sorenson Impact.

Blackrock, propiedad de su empresa matriz Blackrock Microsystems, LLC, fue fundada en 2008 y tiene su sede en Salt Lake City. Ha estado en el negocio del hardware y software de neurociencia durante más de una década.

Una de las mayores apuestas de Blackrock es una interfaz cerebro-computadora que permite a las personas con movimiento limitado y otras discapacidades hacer cosas que no pueden hacer físicamente, como mover miembros artificiales o hablar a través de un sintetizador de voz.

Eso pone a Blackrock en competencia directa con Neuralink, que se lanzó en 2017 y fue noticia a principios de este año cuando mostró a un mono jugando videojuegos con su mente usando el dispositivo Link de esa compañía. La compañía también demostró que su tecnología está siendo utilizada por un cerdo llamado Gertrude.

Los dispositivos BCI de Blackrock y Neuralink miden solo unos pocos milímetros y se implantan en el cerebro de las personas en el área donde los médicos desean registrar la actividad. Para un paciente que lucha con el movimiento de la mano, el BCI se implantaría en la corteza pre-motora para registrar la actividad allí.

Luego, el dispositivo registra la actividad neuronal dentro de esa parte del cerebro, o en otras palabras, lo que la persona está pensando, y luego envía esa actividad a una computadora. El software interpreta lo que el cerebro está tratando de hacer y un algoritmo lo transforma en comandos que pueden mover un cursor, controlar un brazo robótico o crear patrones de voz.

Neuralink ha robado la mayoría de los titulares gracias a su patrocinador Musk, pero Blackrock afirma que su tecnología es más avanzada y dijo que ya se ha implantado en 28 pacientes en los EE. UU., China y Europa como parte de ensayos médicos. Su tecnología también ha sido probada en primates y roedores, dijo la compañía.

“Hay pacientes humanos que ya utilizan nuestros implantes y nuestra tecnología para lograr cosas directamente con sus mentes que eran inimaginables hace 10 años”, dijo a CNBC el presidente ejecutivo de Blackrock Neurotech, Marcus Gerhardt, en una entrevista.

Explicó que algunos pacientes tetrapléjicos están usando los BCI de la compañía para mover extremidades robóticas directamente con sus pensamientos. Otro paciente que no ha podido hablar debido a la esclerosis lateral amiotrófica o ELA ahora puede comunicarse con un sintetizador de voz controlado por su cerebro.

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“Permitir que las personas caminen, hablen, vean, oigan y sientan de nuevo es un mercado enorme, ya que más de 5 millones de personas en los Estados Unidos viven con algún tipo de parálisis”, dijo Angermayer. “Las primeras aplicaciones de Blackrock permitirán a los pacientes con discapacidades físicas y neurológicas graves recuperar la función y recuperar sus vidas”.

El analista Holger Mueller de Constellation Research Inc. dijo a SiliconANGLE que la comunicación entre humanos y máquinas es una de las áreas más prometedoras de la investigación en inteligencia artificial, ya que tiene el potencial de desencadenar a los humanos de los mecanismos de entrada tradicionales como teclados, dispositivos señaladores y pantallas táctiles.

“Si bien los controles de voz se están volviendo más populares, siguen siendo más lentos que los pensamientos”, reflexionó Mueller. “Cualquiera que sea la empresa que pueda crear la primera interfaz cerebro-máquina cambiará la relación humana con la informática de una manera que es más profunda que cualquier otra cosa desde la invención del teclado QWERTY. Por lo tanto, es bueno ver que empresas emergentes como Blackrock Neurotech obtienen capital de inversionistas prominentes que han tenido éxito en el pasado “.

Blackrock dijo que durante sus ensayos en humanos, sus dispositivos se conectaron a los pacientes a través de cables que atravesaban la piel. Sin embargo, la compañía también está trabajando en dispositivos inalámbricos menos invasivos. Eventualmente, dice la compañía, sus dispositivos se pueden distribuir ampliamente de la misma manera que los marcapasos en la actualidad.

“Nuestro objetivo es tener un dispositivo disponible comercialmente el próximo año, a más tardar”, dijo Gerhardt.

Imagen: Blackrock

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Author

Moisés Cabrera

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